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中國的航天野心:神舟12號將載三太空人升空 建「天宮」太空站關鍵一步


事隔五年,中國將再次載人上太空。

中國載人航天工程辦公室宣布,神舟十二號將於明早(17日)9時22分,載著三名太空人在酒泉衛星發射中心升空。他們將在太空停留三個月,期間將多次離開核心艙,建造名為「天宮」的太空站。

這將是中國建造「天宮」太空站,以至整個航天工程的關鍵一步。按北京的計劃,神舟十二成功升空後,還將有8次發射任務,預計在2022年將建成天宮太空站。

如果成功,中國將成為唯一一個擁有自己太空站的國家。更甚者,現時由全球多國共同管理的國際太空站(ISS)預計會於2024年退役,屆時中國製造的太空站或會成為近地軌道上唯一的太空站。

在中共建黨百年的關鍵時刻,面對這項艱巨任務,現年57歲、第三次身穿太空衣上陣的聶海勝坦言,過程並不簡單,但不忘強調自己黨員的身分:「我們前進的每一步也承載著黨、國家和人民的厚重希望。」

神舟12號將於明早(17日)在酒泉衛星發射中心由長征二號火箭推進升空,接載三名太空人,聶海勝(中)、劉伯明(右)和湯洪波(左)。中國網圖片

適逢黨慶百年 太空人:有信心完成任務

神舟十二號載人飛船將於明早(17日)9時22分,在酒泉衛星發射中心由長征二號火箭推進升空。今次任務會接載三名太空人,聶海勝、劉伯明和湯洪波,他們將在太空艙逗留三個月,期間將建造太空站,並首次執行長時間的出艙任務。

他們在起飛前一天,在酒泉訓練中心見記者。曾參與2005年神舟六號,以及2013年神舟十號任務的聶海勝,將第三次上陣並擔任指令長。現年已經57歲的他,需接受大量訓練,他坦言過程並不簡單,「很苦也很累。」

另外兩名太空人,劉伯明曾在2008年執行神舟七號的任務,為人印象最深的,或許是走出太空艙揮動國旗的一幕;另一人湯洪波則算是新臉孔,現已43歲的他接受了11年訓練,才終於有機會實戰上太空,他說:「這中間一次又一次都是等待,這個過程其實需要的是堅持。」

三個太空人都說信心滿滿,稱「浩瀚太空必將留下更多的中國身影和足跡」。

長征二號火箭已於酒泉衛星發射中心準備就緒。片段截圖

兩年11次發射任務 建造中國自家太空站

事實上,中國在太空探索的旅程上,遠遠比美國和蘇聯更遲起步。2003年,神舟五號完成載人任務,令中國成為第三個成功將人類送上太空的國家。

早在1992年,時任中共總書記江澤民為中國航天工程制定「三步走」發展戰略。第一步是發射載人飛船;第二步是突破太空人出艙活動技術,發射短期太空實驗室;第三步就是建造太空站。這次神舟12號升空,就是發展戰略第三步的其中一個關鍵環節——建造中國自主研發的「天宮太空站」,並測試太空站的長期維生功能。

為了這座太空站,中國早前制定了11次升空任務。作為太空站計劃的第一步,天和核心艙在4月底由長征五號B火箭運載升空;一個月後,貨運飛船天舟二號亦升空,携帶著3名太空人的消耗品、艙外太空服和平台物資等,在太空軌道和天和核心艙對接。

神舟十二號升空,就是第三次發射任務。不過在這次升空前,上述兩次任務都發生了意外,包括天和核心艙升空後,一截重21噸的長征5B火箭殘骸,墜落地球時失控翻滾。當時全球多國都關注事件,擔心殘骸墜落本土會造成嚴重傷亡,結果火箭墜落馬爾代夫外海。

至於天舟二號在5月底升空時,亦因為技術問題,兩度延遲升空。據官媒報道,目前天舟二號已與天和核心艙在軌道上對接,準備迎接神舟十二號上的三名太空人。

天宮太空站結構圖。網上圖片

預計壽命10年以上 或成近地軌道上唯一太空站

根據官方介紹,天宮太空站總重量66噸,會在距離地球340至450公里的太空軌道運行。中國過去都有在太空設立短暫實驗室,分別是「天宮一號」和「天宮二號」,但它們的壽命只有2至5年。

繼承了兩個前輩的稱號,天宮太空站是第一個由中國自主製造的常駐大型太空站,預期壽命會達到10年以上。官方形容,這個太空站是中國百分百自主可控的太空母港,和國家級太空實驗室。

目前人類在太空唯一的空間站,就只有國際太空站(International Space Station,ISS),由美國、俄羅斯和其他國家聯合開發。自1998年開始,太空站首個組塊升空,隨後陸續發射的組件再逐一建成太空站,至今總重量達到420噸。

不過,這個太空站預計2024年就會退役。雖然美國希望延長太空站壽命,但俄羅斯已宣布2025年就會撤走他們的太空人,不再參與運作。

取而代之的,是美國在2019年宣布建造的太空站「月球門戶(Lunar Gateway)」。美國太空總署(NASA)早前已與歐洲太空總署(ESA)簽署備忘錄,指會共同研發太空站,據報加拿大和日本都會參與計劃。

值得留意的是,這個太空站不會在地球上方運行,而是圍繞月球軌道,作為人類重返月球的跳板。由於美俄關係近年惡化,俄羅斯不打算參與計劃,轉而建立自家太空站,但要等到2030年。在今年3月,俄羅斯亦宣布,會與中國合作建立月球太空站。

因此,中國製造的「天宮」或成為將來唯一在近地軌道上運行的太空站。

神舟12號將於明早(17日)在酒泉衛星發射中心由長征二號火箭推進升空,接載三名太空人,聶海勝(中)、劉伯明(右)和湯洪波(左)。中國網圖片

中國的航天野心

中國航天工程計劃起於江澤民,但在2013年,就由現任中共總書記習近平提出了「航天強國」的說法。他形容,「我國發展航天事業,建成航天強國,這是中華民族不懈追求的航天夢。」國務院在2016年底亦發表白皮書,訂出中國要在2030年躋身世界航天強國的行列。

當時白皮書提出了5年目,包括建成北斗衛星導航系統,和在2020年發射首顆火星探測器,這些任務都兌現了不少。

2019年1月,中國的「嫦娥四號」探測器成功在月球背面著陸,並派出月球車探測表面,令中國成為首個在月球背面降落探測器的國家。上月17日,火星探測器「天問一號」成功派出搭載的「祝融號」探測車登陸火星,亦令中國登上探測火星排行榜的第三位。

火車探測車「祝融號」早前傳來與登陸平台的自拍。新華社

雖然中國的太空探索成就,暫時仍然落後於美國和蘇聯,但這片人跡罕至的宇宙,卻再次成為了世界各國較量的場地,或會掀起新一輪太空競賽。

在酒泉衛星發射中心,火箭已準備就緒,聶海勝等三名太空人見記者時,亦不忘強調自己作為中共黨員的身份,並指中國載人航天的發展,為中共建黨100年增添了新的篇章。

「中國載人航天發展凝聚了中華民族的千年飛天夢,要為黨的奮鬥歷程增添壯烈的篇章。我們前進的每一步也承載著黨、國家和人民的厚重希望。」他們說。




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