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油價急挫牽連大 後向要盯著美國鑽井


 

國際金融市場上周最為觸目的發展莫過於原油價格大幅下跌,一舉創下了近十個月來的低位。上周三由於國際原油價格已由近期高位下跌了逾20%,因而被投資者認定原油價格已踏進了熊市的階段(詳見圖一)。

圖一:美國WTI原油價格自1997年至今的走勢圖。自2014年以來美油價便呈現一浪低於一浪的弱勢。資料來源:stockcharts.com

油價跌,駕駛者當然高興,因使費可以減少,但從宏觀經濟角度考慮,由於當前環球經濟低迷,通縮威脅持續揮之不去,若然油價是次連跌五周的趨勢持續,必然會影響到歐美央行的貨幣政策正常化步伐,對一眾資產價格的前景均會有直接影響,所以投資者不能不察。因此,一個很重要問題是,如何捕捉原油價格的後向?

本欄已一再指出,資產價格的短期走勢是很難準確掌握的,因為每天都會有很多很多不同因素影響著資產價格的起落,硬要估頂摸底來作買賣,那是賭博,而不是投資,肯定不適合追求穩定的退休人士。筆者深信一個較容易的方法,是透過掌握一些較易用科學數據來驗證的中長期趨勢,如人口老化、機械人的崛起、半導體的廣泛應用等等,進而判別資產價格的投資價值。由於這些中長期趨勢轉變較慢,所以亦較易掌握,準繩度亦較大。

可惜上述大趨勢都不是傳統新聞機構每天的工作焦點,因他們習慣了聚焦於當下的一刻,而基於篇幅或時間所限,大部分報道都是簡單的事件陳述,所以既無背景也沒有分析。再加上傳統新聞定義是「狗咬人不是新聞」,而「人咬狗才是新聞」,所以報道即使有分析或評估,往往也會聚焦於最極端的觀點,以期達至標題要嚇人吸睛的自利目的!但其實投資者最需要知道的是,最有可能出現的情景,而非最極端的情況。

就以今次原油價格急跌為例,當跌市出現之後,媒體便一如所料來些簡單的「即食麵」給大家,包括找些投資行來評估油價前景,而能上標題者當然是一些較極端的預測(而不是最有機會出現的評估),其中包括了如下來自美國銀行的評估——「原油價格有跌至30+美元之險」(見圖二),報道面世之時,美國WTI原油價格還處於43美元左右。換言之,該行估計油價還有最少一成以上的跌幅。

圖二:新聞網站Business Insider上周二引述美國銀行稱,油價有跌至30+之險。

此時此刻,筆者當然無法判定這個預測會否成真,只知道美國銀行在去年底發表的2017年美國原油價格評估時,還在說今年國際油價將會保持堅穩,今年的美國WTI油價目標仍是每桶59美元!(上周五的收市價是43.01美元)。當時的評估全文如下:---

"Based on the OPEC announcement, the global oil market should enter into a deficit as soon as Q1 2017. As such, we are keeping our 2017 forecasts for Brent and WTI crude oil unchanged at $61 and $59 per barrel, respectively."

整份報告可在此看到

無論美國銀行是否有好理由去解釋上述預測變化,但對於那些已按原來預測作了投資的讀者來說,肯定已吃了很大的眼前虧!其實不單美國銀行的油價預測易變笑話,在網上自稱石油資訊「一哥」的oilprice.com,今年四月還在網站刊登文章稱,油價明年會見120美元!(詳見圖三)

圖三:Oilprice.com今年四月還上載文章稱,油價明年會重見每桶120美元!

因此,與其相信一些大行報告或按傳媒的標題來作買賣,倒不如認真一點看看一些有根有據的客觀材料來作判斷,特別是在當今互聯網年代,搜尋原始資訊真的易如翻掌,只須把關鍵詞輸入谷歌搜尋引擎便可!

且讓我們一起翻查影響油價上落的一些關鍵因素吧。首先,任何稍有經濟學常識的人都會知道,在市場經濟裏,商品價格是按供求關係來決定的,石油也是商品的一種,因此,它的價格也會因應供求變化而調整的。如今國際油價大跌,背後的原因必然是因為供應多於需求。媒體大致也掌握這一點,因此,不少報道都均有指出,石油出口國組織在今年一月開始曾試圖透過減產來催谷油價,其後更在五月決定把減產協議延長多九個月,可惜大部分報道均沒有再深究——為何油價不隨著減產的實施而上升?更反過來,由今年一月開始減產之際的53美元一直下跌至如今的43美元(詳見圖四)?但這才是問題的核心。

圖四:美國原油價格過去三年的走勢圖。紅線代表今年一月石油出口國組織開始減產的時間,那時油價還在52美元以上水平。資料來源:euroinvestor.com

答案在於:隨著美國開採油頁岩技術取得突破後,美國油商利用石油出口國組織減產令油價短暫飈升之便,大舉增加石油產量,很多所謂專家的誤點正在於只盯著石油出口國組織的減產舉措,而懵然不知美國產油量早已跟沙地及俄羅斯併駕齊驅,分別只在沙俄兩國的產量,是政府的決定,而美國的產量是市場套利的行徑(詳見圖五)。

圖五:各國每天的原油產量估計。資料來源: index mundi 網站

事實上,根據美國能源情報署的統計,美國每日原油生產總量在去年底只有13.3百萬桶,但到了上月,已上升至14.1百萬桶!該署並且估計到了今年底,美國每日的原油生產總量會接近15百萬桶(詳見圖六)。這正是當前全球石油供過於求的關鍵所在。由於美國油頁岩的石油蘊藏量豐富,而且部分的開探成本在每桶30美元之下,亦即如今仍然有利可圖,因此若要準確捕捉油價的往後走勢,不能只看石油出口國組織的舉措,而要同時兼顧美國的生產量。可惜本地不少所謂專家還停留在七、八十年代,OPEC呼風喚雨的舊時代!

圖六:美國能源情報署(EIA)發表的美國原油產量情況及往後的產量預測,紅框正是今年以來美國原油產量持續攀升的情況。資料來源:美國能源情報署

對於一眾散戶來說,一個最易窺探美國石油生產情況的方法是,盯著美國最大油田服務商Baker Hughes公司每逢周五公布的正從事生產的鑽油井數目。後者數目愈大,意味著美國原油生產量愈大。事實上,盡管油價打從今年二月開始便輾轉回落,但美國的鑽油井數目一直在上升。上周五公布的生產鑽油井數目便達到941台,比對一年前多了520台,亦即增加逾倍,而單是對上一周便多了8台(詳見圖七)。

圖七:美國境內正從事生產的鑽油井數目(紅線)。黑線是美國原油價格。資料來源:WTRG Economics

上述油井數據充分說明了,美國的原油產量在過去一年正大幅增加,而且至今國際油價雖然已連續五周下跌,但仍未能阻止美國油商的開採計劃。若然這個情況持續下去,對解決石油供應過多的問題是十分不利的,亦即隱喻著油價短期難有真正的反彈!當然話得說回來,若然油價再大跌,美國油公司是不會做蝕本生意的,屆時油井數目及產量均會下跌,從而令油價有回升的空間。這正是筆者提醒大家要留意美國鑽油井數目的原因。每逢周五美國東岸時間下午便到如下連結查看一下吧!

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